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La verdad según James

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William James en su libro Pragmatismo de 1907, que antes fue un conjunto de conferencias pronunciadas en 1906, defiende la concepción instrumental de la verdad de Schiller y Dewey, denuncia los ataques, a su parecer injustificados, que le han hecho los racionalistas o intelectualistas e intenta, para salvarlos, aclarar el punto de vista del pragmatismo.

Parte de una definición general de la verdad: la verdad como propiedad de nuestras ideas que significa adecuación con la realidad. Esta definición es aceptada, según James, tanto por los pragmatistas como por los racionalistas. Pero la diferencia radica en que los racionalistas sostienen que existe una relación estática entre verdad e idea. Para ellos nuestras ideas son verdaderas en la medida en la que se acercan a un punto perfecto, es decir, en tanto que se aproximan a ser copias del pensar de lo Absoluto.

Sin embargo, el pragmatismo se cuestiona las diferencias prácticas, se pregunta cuál es el valor efectivo de la verdad en términos de experiencia y se responde que son ideas verdaderas las que podemos asimilar, hacer válidas, corroborar y verificar. Ésta es la tesis que defiende James. La verdad de una idea no es una propiedad inherente a ella sino que le acontece, una idea llega a ser cierta por los acontecimientos, es decir: la verdad es un proceso, el proceso de verificarse.

Da James una definición vaga de lo que es la verificación. Las ideas nos guían a través de la experiencia, si sentimos que avanzamos de un modo progresivo, armonioso y satisfactorio, nuestras ideas se están verificando. La verificación está en ese sentimiento de orientación agradable. Las ideas son instrumentos para la acción, si encontramos problemas para avanzar, si nuestras ideas no nos sirven, son falsas y debemos cambiarlas, buscar otras que cumplan mejor su función.

Acepta James que no todas las verdades necesitan una verificación completa, una experiencia directa, pero sí es necesaria la posibilidad de verificación. Nos orientamos mediante un conjunto de creencias que no hemos verificado, pero que consideramos verificables y confiamos en ellas mientras nada las ponga a prueba.

Un caso especial en la verificación es el de las relaciones entre ideas puramente mentales, que no necesitan ser verificadas en la experiencia por tener un carácter eterno como, por ejemplo, las operaciones matemáticas. Uno más uno suman dos y esto ocurre con todos los unos, no necesitamos verificarlo constantemente con cada uno de ellos.

Los racionalistas, según James, dan dos tipos de respuesta a la cuestión acerca de la verdad. O bien la definen como un sistema de proposiciones que ofrecen la pretensión incondicional de ser reconocidas como válidas o como el nombre que damos a todos aquellos juicios que nos vemos obligados a llevar a cabo por una especie de deber imperativo. Estas definiciones le parecen muy triviales, ciertas pero insignificantes. Aquí la diferencia entre racionalistas y pragmatistas radica en que los primeros hablan de obligaciones que no tienen que ver con nuestros intereses prácticos o razones personales y para los segundos nuestras razones para la adecuación son siempre hechos psicológicos, relativos a la subjetividad.

Los racionalistas se quedan con una verdad abstracta, que ha de ser reconocida incondicionalmente, y los pragmatistas con una experimental y condicional, las verdades sólo necesitan ser reconocidas cuando necesitamos hacer uso de ellas, cuando nos es conveniente. Toda especulación abstracta que no haga referencia al hombre carece de sentido, no tiene ningún valor para James.

La verdad no es un deber, sólo nos lleva a buscarla y seguirla la retribución que nos aporta. Si no necesitáramos actuar, si nuestras ideas no tuvieran consecuencias prácticas, igual daría elegir seguir la verdad o la mentira.

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